Emmett engineering, bricolage, Brickowski

In my take on the Lego Movie I have speculated that the female protagonist’s nom de guerre ‘Wylde Style’ could be a reference to Levi-Strauss’ La Pensée sauvage (the English title is The Savage Mind… but the Danish is Den vilde tanke). So he stands for the principle of bricolage which, once activated comes to its own in the film’s anti-hero Emmett Brickowski. The surname is a more-than-obvious reference to the Lego brick, but as he is much in love with Wylde Style the allusion to bricolage is not entirely implausible.

I have not, though, given much thought to whence Brickowski’s first name might derive. Given that the writing team has not missed a single opportunity to insert cultural clues (both high cultural and popular cultural), the plainness of the name is odd. Of course, Emmett’s extraordinary ordinariness is essential to the plot – but then, “Emmett” is not precisely a common name these days.

In rewriting the paper I have reread Mary Douglas on Lévi-Strauss’ piece on Asdiwal. And there it was. An absolutely plausible explanation for Brickowski’s first name and how it links up with the notion of bricolage.

‘The bricoleur, for whom we have no word, is a craftsman who works with material that has not been produced of the task he has in hand. I am tempted to see him as an Emmett engineer whose products always look alike whether they are bridges, stoves, or trains, because they are always composed of odd pieces of drainpipe and string, with the bells and chains and bits of Gothic railing arranged in a similar crazy way. In practice this would be a wrong illustration of bricolage. Lévi-Strauss himself is the real Emmett engineer because he changes his rules as he goes along. For mythic though a card-player could be a better analogy, because Emmett can use his bits how he likes, whereas the bricolage type of culture is limited by pattern-restricting rules. Its units are like a pack of cards continually shuffled for the same game. The rules of the game would correspond to the general structure underlying the myths.’1

And, ironically, while the film celebrates the creativity of ordinary people as inventive bricoleurs, the plot itself is deliberately “post-modern” in that it simply (but very effectively and entertainingly) rearranges (slates…) elements of pre-existing myths from antiquity down to the modern comic book.

Given that the Internet seems to have forgotten the meaning of “Emmett engineering” (although there seem to be a couple of engineering firms in around the globe registered under said name) it is difficult to imagine that there was no anthropologist among the writers of the Lego Movie – the only available meaningful reference to the term is in Mary Douglas’ chapter.

1Douglas, Mary (1967): ‘The Meaning of Myth. With special reference to “La Geste d’Asdiwal”’, in: Edmund Leach (ed.): The Structural Study of Myth, London: Tavisstock, pp.49-69, p.66f.

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Never the same – an opening line from Ernst Bloch on Islamic philosophy

Having just got Ernst Bloch’s short book on Avicenna and the Aristotelian Left from the library, I do feel for his translators… how do you render das Gescheite? It would be “clever”, but that doesn’t really capture it. I’ve put in “wise” instead, but while “clever” is too mundane, “wise” is too aloof. The virtuosity of Bloch’s style lies in the ability to maintain the link that connects the bright and clever kid with the old sage, the involvement in everyday matters and the view down on the world from the mouth of a mountain cave. The same goes for his way of expressing that Islamic thinkers have preserved and renewed Greek thought. Here I went for the mundane (fit for purpose) – but losing the very nice allusion of tüchtig (fit, able, competent) to seetüchtig (seaworthy) – enlightenment fit to travel round the world in search for new practical applications.

Nie das Gleiche

Alles Gescheite mag schon siebenmal gedacht worden sein. Aber wenn es wieder gedacht wurde, in anderer Zeit und Lage, war es nicht mehr dasselbe. Nicht nur sein Denker, sondern vor allem das zu Bedenkende hat sich unterdes geändert.Das Gescheite hat sich daran neu und selber als Neues zu bewähren. Was besonders folgenreich bei den großen morgenländischen Denkern der Fall war. Sie haben das griechische Licht zugleich gerettet und anders tüchtig gemacht.

Never the same

Everything wise may well have been already thought out seven times before. But when it was being thought again, in a different place and at a different time, it no longer remained the same. Not only the person who thinks it, but first and foremost the considered thing itself had changed in the meantime. In dealing with it, the wise thought must prove itself anew, and as itself being new. This was the case with the great thinkers of the Orient. They have rescued the Greek light and at the same time made it fit differently for different purposes.

Ernst Bloch, Avicenna und die Aristotelische Linke, Düsseldorf: Progress-Verlag Johann Fladung, 1960, p.5

Die Dornen der Weißen Rose: eine ganz andere Alternative für Deutschland als die der AfD

Vor wenigen Tagen warb die Berliner AfD (“Alternative für Deutschland”) mit dem einem Foto Hans und Sophie Scholl und Christoph Probst für eine ihrer Demonstrationen.

AfD Berlin Screenshot

Wie der Sender RBB berichtet, löste dies (wie wahrscheinlich beabsichtigt) Empörung aus, die sich vor allem über soziale Netzwerke artikulierte. Dass sich, als „verfolgende Unschuld“ (Karl Kraus), rechte Menschenfeinde als Widerstandskämpfer gegen ein repressives System darstellen, ist nichts Neues. Und erst vor Kurzem hat Pegida-Chef Lutz Bachmann eins draufgesetzt indem er Bundesjustizminister Maas mit Nazipropagandaminister Goebbels verglich.

Die implizierte Unterstellung, Rechte würden in der Bundesrepublik verfolgt wie Widerständler unterm Nationalsozialismus ist natürlich lächerlicher Unsinn, vor allem angesichts der Tatsache, dass AfD Politiker/innen sich regelmäßig im öffentlich-rechtlichen Fernsehen verbreiten können und auch Pegida weder in ihrer Meinungs- noch in iher Versammlungsfreiheit nennenswert eingeschränkt werden. Insofern ist das nur freche Dummheit.

Aber es ist und bleibt auch eine ungeheure Beleidigung des Muts, den die Mitglieder der Weißen Rose angesichts eines mörderischen Systems bewiesen haben. Den selbstlosen, von Gewissen und Freiheitsliebe getriebenen Einsatz mit dem Aufmerksamkeit heischenden, interessengetriebenen und menschenfeindlichem Aktivismus von AfD, Pegida und Konsorten zu vergleichen, ist nicht nur anmaßend sondern schlichtweg obszön.

Darüber hinaus muss aber auch daran erinnert werden, wofür die Weiße Rose inhaltlich stand. Sie war nämlich nicht, wie die Gruppe des 20. Juli um von Stauffenberg, ein Sammelbecken von ein paar Demokraten und vor allem von antidemokratischen Rechtsnationalisten (in das der eine oder andere AfD Politiker vielleicht noch gepasst hätte). Die Student/innen der Weißen Rose hatten eine klare Vorstellung davon, wie ein Europa nach Hitler aussehen sollte, und diese ist so ziemlich das Gegenteil all dessen, wofür die AfD steht. Die Gruppe um die Geschwister Scholl wollte ein föderalistisches und großzügiges Europa und einen demokratischen Sozialismus –eine dem Nationalkonservatismus und Wirtschaftsliberalismus der AfD diametral entgegengesetzte Haltung. Das fünfte Flugblatt, das die Aktivist/inn/en der Weißen Rose unter Lebensgefahr verbreiteten stellt klar:

Capture Flugblatt #5

Der Ton der insgesamt sechs Flugblätter schwankt zwischen Pathos und Verzweiflung – die Gruppe appeliert and den Kultursinn ebenso wie an den Überlebenswillen der Deutschen – und Vieles klingt naiv. Aber man muss sich klar darüber sein, unter welchen Bedingungen die Weiße Rose ihre Texte abfasste. Als Kinder aus behüteten evangelischen und katholischen Mittelstandsfamilien waren sie nicht, wie die proletarischen Großstadtjugendlichen, die militante Widerstansgruppen wie die Kölner Edelweißpiraten formten, unmittelbar mit der Brutalität des Regimes konfrontiert. Noch keine Teenager als die Nazis an die Macht kamen, waren sie auch von der Tradition antifaschistisch demokratischen Denkens in der Weimarer Republik abgeschnitten. Ihre politische Analyse bleibt deswegen verständlicherweise etwa hinter derjenigen der linkssozialdemokratischen Gruppen Neu Beginnen oder der Revolutionäre Sozialisten Deutschlands zurück. Umso bemerkenswerter ist es jedoch, dass sie, zurückgeworfen auf die Quellen des deutschen Idealismus und der Weimarer Klassik zu einem klarsichtigen politischen Programm kommen konnten. (Im ersten Flugblatt zitieren sie ausgiebig Schiller und Goethe).

Die Mandarine deutschen Geisteslebens, Gestalten wie Martin Heidegger, Carl Schmitt und Arnold Gehlen, unterdessen, blieben vor, während und nach dem Dritten Reich umnebelt vom Traum eines homogenen und irgendwie authentischen Deutschland. Trotz neurechter Rhetorik und deutlichen stilistischen Anleihen im Auftreten, besonders bei Thüringens AfD Fraktionsvorsitzenden Höcke – selbst der ist kein Nazi. Nichtsdestotrotz ist die Anlehnung an die intellektuellen Wegbereiter des Faschismus, die Konservative Revolution, nicht zu übersehen, wie Toralf Staud in der Zeit feststellt – und genau die werden durch die Menschlichkeit und Weitsicht der Weißen Rose beschämt.

Consumerism into Fascism? Part 1: Carl Schmitt v. Novalis

In this first part I will argue that romantic consumerism is decidedly non-heroic and intuitively anti-totalitarian – I will try and explore the potential for totalitarian reversals in the second part.

I have argued that the now habitual condemnation of consumer culture as the central evil of contemporary capitalism is misguided and potentially reactionary. But there are proposed linkages between consumerism and a new postmodern fascism that have to be taken seriously. The most realistic scenario is given in J D Ballard’s novel Kingdom Come (as Alan Bradshaw argues) – which was an especially frightening read when EDL activism and international football events conspired to reproduce the imagery of St.-George-crossed suburban shopper fascism of the book. It is the dystopic version of the more playful Napoleon of Notting Hill by G. K. Chesterton. But the message is the same – at one point the bored citizens of a dull consumer society will turn the violent fantasies of the stories and imageries they absorb into bloody realities. (more…)

The Lego Movie as Consumer-Capitalist Myth: The Cultural Tragedy of Production and the Expropriation of the Brickolariat

[a revised version of this paper has been published in the European Journal of Cultural Studies ]

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DSC03019Current Capitalism is in crisis. This is well known. Capitalism always is in crisis. From early on capitalism was experienced as unsettling, unbalancing and unstable. Gone was the cherished Aristotelian feudal/aristocratic ideal of moderation (σωφροσύνη) which locates virtuous behaviour in the considered middle (μεσότης) of two vices or excesses. It was replaced by an ever accelerating Faustian drive towards innovation, and self-transformation.[1] The ageing Johann Wolfgang von Goethe expressed this sense of loss of the, as he felt, healthy aristocratic middle as one of moderation and balance in favour of a bourgeois middle that constantly has to keep surpassing and transcending itself only to remain mediocre while becoming both more extreme and more common.[2]

The Myth of the Producer

This corresponds to another ancient concept of the middle – that of Aristotle’s teacher Plato. Plato’s concept had very little to do with moderation, but it does anticipate the strained situation of the middle classes in the capitalist logic of development about two and a half millennia later.

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